Lesley D. Biswas: Making Sense

Lesley D. Biswas is the author of Unlucky Chumki, in the hOle books series. This is her first book and will be available in bookshops in April 2019.
The  ICC  Cricket  World Cup’s  around  the  corner.  While  the  players  are  busy  perfecting  their  shots,  I need  to  get  my  shorts  in  order.  Blue  is  the  order  of  the  day.   And  blue  it’ll  be.   For  I’m  not  taking  any  chance  this  time  around.  Definitely  not  donning  those  unlucky  green-and-yellow  shorts  which  turned  out  to  be  the  reason  for  India’s  exit  from  the  last  World  Cup.  I’ve  decided  to  stock  up  on  blue,  and  keep  all  bad  luck  at  bay.
Doesn’t  make  sense!
Yet,  I’m  sure  you’re  not  entirely  surprised.  And,  if  you’re  a  cricket  fanatic  yourself,  you’re  already  praying  I  don’t  botch  this  World  Cup  up,  right!
Plus,  we  generally  don’t  equate  reason  or  sense  with  luck,  either  good  or  bad.  The  concept  of  luck  is  ambiguous.  When  we  talk  about  luck,  or  associate  people  with  being  lucky  or  unlucky,  it’s  all  on  shaky  ground.  That’s  why  random  people  are  thoughtlessly  blamed  for  messing  up  others  plans  and  jeopardising  events  they  have  absolutely  no  bearing  on.
The  green-and-yellow shorts  incident,  despite  being  innocuous,  got  me  thinking  about  terms  like  jinx,  panoti  and  manhoos – meaning  unlucky,  and  why  they  are  used  so  liberally.  I  remembered  a  gentleman  from  my  hometown,  whom  the  residents  had  branded  unlucky,  and  how  everyone,  especially  we  children,  abhorred  him.  Our  route  to  school  went  by  a  cluster  of  houses,  one  amongst  them  belonged  to  this  accursed  gentleman.  We’d  duck  or  shut  our  eyes  while  going  past  his  house  on  our  daily  commute  to  school.  Especially  during  our  exams,  we  would  sometimes  squeeze  our  eyes  tight  the  entire  commute,  because  he  was  most  likely  to  appear  before  us  even  miles  away  from  his  home.
For  reasons  that  will  always  baffle  me,  every  unfortunate  incident  that  occurred  in  our  hometown,  was  attributed  to  his  presence  or  sightings of him.  Accidents,  bad  marks  in  exams,  animals  dying,  people  falling  ill,  drought,  lightening  striking  houses  or  trees,  were  all  his  doing.   As  a  child,  it  wasn’t  unnatural  to  believe  in  such  rumours.  As  a  grownup,  it  felt  awful  to  even  think  I’d  been  part  of  that  indiscriminate  behaviour,  and  I  regretted  it,  but  there  was  no  way  I  could  undo  the  harm.
That  made  me  contemplate  about  the  irreversible  damage  an  ‘unlucky’  tag  can  do  to  a  person.
It  was  the  first  time  the  idea  of  Unlucky  Chumki  flashed  in  my  head.   Like  the  unlucky  gentleman  from  my  hometown,  everyone  knows  someone  who’s  been  branded  unlucky.  We’re  also  familiar  with  how  unreasonably  some  families  react  to  the  birth  of  a  female  child.  Instead  of  celebrating  the  new  birth,  they  mourn  her  arrival, blaming  her  for  any  misfortune  that  befalls  them  thereafter.
With  a  world  of  instances  to  draw  from,  it  became  easy  to  imagine  Chumki’s life.
I  wondered  what  it  was  like  to  be  branded  an  unlucky  child.  To  be  blamed  for  things  she  hadn’t  done  or  called  out  for  having  an  evil  eye.  How  does  a  child  cope  and  deal  with  it,  all  alone?  Surely  no  one  makes  friends  with  a  malevolent  child!  What  would  be  the  implications  of  such  malicious  treatment  on  the  girl’s  daily  life?  How  does  she  comprehend  the  unfairness?  And  unlike  grownups  who  either  remain  indifferent  or  are  filled  with  indignation,  children  react  very  differently  when  treated  unfairly.  They  try  to  reason,  and  seek  answers,  like  Chumki.
Chumki’s  predicament  felt  most  authentic  set  in  a  village.  I  grew  up  in  a  small  town  surrounded  by  many  small  villages,  where  rumours  like  these  spread  faster  than  wildfire  and  were  taken  very  seriously.  Growing  up  in  a  village  might seem  quintessentially  charming  to  the  outside  world,  given  a  strong  sense  of  fellowship  and  belonging  amongst  its  inhabitants,  but  for   someone  like  Chumki  bearing  the  ‘unlucky’  tag,  her  emotions  and  daily  struggle  felt  real.
While  my  story  was  completed  by  2017,  I  was  unsure  whether  the  concept  would  actually  interest  a  publisher.  But  having  read  about  the  varied  themes  Duckbill  takes  on,  I  hoped  that  my  unusual  protagonist  would  excite  them.  I  was  thrilled  with  their  enthusiastic  response.  They  said  they  loved  the  characters  and  setting,  and  decided  to  publish  this  story  as  part  of  their  hOle  book  series.  I  couldn’t  have  asked  for  more!
This  entire  publication  process  has  been  both  exciting  and  a  learning  experience  for  me.  But  most  of  all,  it’s  been   a  surreal  feeling  to  watch  Chumki  slowly  take  shape.  The  day  I  saw  Anupama  Ajinkya  Apte’s   illustrations,  I  felt  Chumki  had  come  alive.
And,  very  soon  it  will  be  time  to  bring  Chumki  home!


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s